12 januari 2019

Vrijwilliger aan het woord: Igor Heller (54): ‘Tafeltennis is mijn tweede leven’

In deze nieuwe rubriek zet de Nederlandse Tafeltennisbond maandelijks een vrijwilliger in de spotlights die zich enorm veel inzet voor tafeltennis in Nederland en voor de bond in het bijzonder. In deze eerste editie komt tafeltennis-duizendpoot en erelid van de bond Igor Heller (54) aan het woord, die zijn vele nationale en internationale activiteiten typeert als een ‘flink uit de hand gelopen hobby’.
 
Sommige mensen zien tafeltennis puur als hobby, maar voor Igor Heller is de sport veel meer dan dat. Naast zijn baan als economisch geograaf bij Rijkswaterstaat steekt hij als vrijwilliger haast al zijn vrije tijd in verschillende functies binnen de tafeltenniswereld. Dat kan ook haast niet anders, zo blijkt als de inwoner van De Meern vertelt over de lange en indrukwekkende lijst van functies die hij zoal bekleedt. Op landelijk gebied begon de vrijwilligerscarrière van Igor in 1985, toen hij afdelingsbestuurslid jeugdzaken werd in de afdeling Utrecht (tegenwoordig Midden). Hij rolde in die functie nadat hij als speler van SVO in De Meern verknocht raakte aan de sport. “Ik was en ben geen geweldige speler (4e divisie was het maximum), maar mijn motorische achterstand heb ik er wel door ingelopen. Opvallend genoeg ontdekte ik na vijf jaar spelen dat ik eigenlijk niet rechts- maar linkshandig ben”, zo grinnikt Igor. De liefhebber kreeg het organisator-virus te pakken en verzorgt sinds 1987 op landelijk niveau jeugdlicenties en jeugdranglijsten en is sinds die tijd bondsvertegenwoordiger bij diverse nationale toernooien. Vanaf 1994 is hij bovendien secretaris van de Reglementscommissie. Verder heeft hij zitting in de Toetsingscommissie Opleidingen en in Team Wedstrijdsport (licenties) en is hij toernooileider en was van 1992 tot eind 2018 (plaatsvervangend) Bondsraadslid voor Afdeling Midden.
 
Internationale taken
Igor is niet alleen via de NTTB betrokken bij het tafeltennis. Europees en wereldwijd heeft hij ook diverse taken. “Sinds 2000 ben ik actief in de Europese Tafeltennis Unie (ETTU). Eerst als lid van het Ranking Committeer, sinds 2008 ben ik voorzitter van deze groep. Het Ranking Committee verzorgt ranglijsten en de plaatsingslijsten en lotingen voor de Europese toernooien. Vanuit die functie ben ik ook jurylid (een soort bondsvertegenwoordiger) bij de grote Europese toernooien. Bij de ITTF (International Table Tennis Federation) ben ik lid van de Rules Committee, dat alle reglementswijzigingen voorbereidt. Door mijn internationale taken ben ik een week of 7 per jaar in het buitenland en ook van die tripjes geniet ik enorm. Ik zie, behalve sporthallen, weinig van de landen zelf, maar door met lokale mensen te werken, leer je misschien wel meer over een land en zijn cultuur.”

Hard werken op de achtergrond
Het takenpakket van Igor Heller in de tafeltenniswereld omschrijven kan nauwelijks korter dan in de tekst hierboven en dat geeft al aan hoeveel tijd de vrijwilliger steekt in zijn grote passie. “Ik doe alles met veel plezier, dus ik tel de uren niet”, zo zegt Igor op nuchtere toon. “Ik heb een fulltimebaan bij Rijkswaterstaat, maar met een goede planning kan ik alle taken aan. Ik vind het erg mooi om met een groep mensen van de NTTB heel hard te werken om deelnemers mooie evenementen te bieden”, zo zegt hij. “Ik blijf het liefst op de achtergrond en ik kan heel tevreden zijn als dingen goed geregeld zijn. Tijdens het WK 2011 in Ahoy zat de zaal soms vol met 8000 mensen die een leuke dag hadden en spelers voor wie alles in orde was. Dat was geweldig. En een ander hoogtepunt was het WK 1999 in Eindhoven, een toernooi waarvan we de organisatie overnamen van Belgrado door de Balkanoorlog. In drie maanden tijd stampten we de organisatie uit de grond, normaal doet een organisatie daar drie jaar over. Het leek een onmogelijke klus, maar werd een groot succes”, zo lacht hij.

Toekomst van tafeltennis
Igor heeft genoeg interessante tafeltennisverhalen uit het verleden om er een vuistdik boek mee te vullen en misschien is dat wel een leuk plan voor later. Maar nu richt Igor zich liever op de toekomst van het tafeltennis, want de vrijwilliger ziet allerlei mogelijkheden om toernooisystemen, ranking systemen en evenementagenda’s te verbeteren. Als economisch geograaf werkt hij bij Rijkswaterstaat aan de toekomst van het Nederlandse wegennet en in zijn vrije tijd laat Igor geregeld zijn hersens kraken over het toekomstbeeld van de Nederlandse Tafeltennisbond. “Het steekt me dat het ledenaantal van de bond al zo lang krimpt. Ik vraag me af hoe we onze sport weer groter kunnen maken”, zo peinst Igor. “Er zijn ongelooflijk veel mensen die tafeltennis spelen voor de lol. Van tafeltennis is bewezen dat het een revalidatiesport is, dat het verouderingsziektes remt en zeer goed is voor de motoriek. Ik zou het geweldig vinden als we jong en oud binnen de NTTB kunnen krijgen, al weet ik niet precies hoe. Een grote groep mensen zet zich daar fanatiek voor in en ik hoop daar ook een steentje aan bij te dragen. Hopelijk kunnen we als bond ooit terug naar de 50.000 leden, dat zou geweldig zijn.”